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ALIMENTOS Y BEBIDAS CON STEVIA

Durante los últimos años el lanzamiento de alimentos y bebidas con stevia se ha disparado, se calcula que ha aumentado desde el año 2008 en un 400%, si tomamos como referencia el periodo comprendido entre el año 2011 y 2012 el incremento se sitúa en un 158%, al menos así lo determina un estudio realizado por Mintel, una consultora especializada en la investigación y análisis de mercado. Europa experimenta un aumento muy significativo en el lanzamiento de nuevos productos con estevia siendo un motor clave en el mercado, de hecho, el viejo continente representó la cuarta parte de los nuevos productos que se lanzaron en todo el mundo durante el año 2012, mientras que en el año 2011 el volumen alcanzaba el 4%, de todo modos el crecimiento mundial es notable.

El mercado asiático se sitúa a la cabeza acaparando el 50% del lanzamiento de nuevos productos con stevia en el año 2012, aunque hay que decir que se ha reducido con respecto al ejercicio anterior, ya que el volumen de nuevos lanzamientos se situaba entonces en un 63%, a pesar de ello sigue a la cabeza. En América del Norte el mercado de nuevos productos acaparó un 15% del volumen total en 2012, también ha sufrido una bajada puesto que en 2011 se contabilizó un 21% de nuevos alimentos y bebidas con stevia. Lo mismo ha ocurrido en América Latina, en el año 2011 el volumen de nuevos productos alcanzó el 11%, en el 2012 se redujo al 9%.

En países como Alemania, Finlandia o Francia ya permitieron la introducción de un número limitado de nuevos productos con stevia en el año 2009, antes de que se aprobara en la Unión Europea (finales del 2011), a partir del año 2012 se produjo un gran lanzamiento de nuevas bebidas y productos con este edulcorante natural, recordemos por ejemplo el chocolate con stevia lanzado en el Reino Unido por Cavalier, producto que logró alzarse con el premio a la innovación en la ISM (Feria Mundial de la Industria de la Confitería) de Colonia (Alemania), aunque este es uno de muchos ejemplos a citar.

Mintel explica que el reciente crecimiento ha sido propiciado por la innovación y el deseo de satisfacer las necesidades de los consumidores que quieren productos endulzados de forma natural sin calorías. Se pueden lanzar nuevos productos pero estoo no quiere decir que sean del agrado de los consumidores, algunas empresas han tenido y tienen dificultades para que sean aceptados y sean un éxito comercial, recordemos que el regusto del edulcorante era un problema. El mercado parece que cambia y según leemos en Mintel, en el Reino Unido se han incrementado las ventas porque en los productos se incorporan combinaciones de stevia y azúcar en una proporción reducida, y parecen ser mejor aceptados.

La innovación es el motor de la stevia, el edulcorante estaba presente en el 31% de las nuevas bebidas que se lanzaron al mercado mundial en el 2012. Le siguieron los snacks con un 26%, en menor proporción se han lanzado alternativas al azúcar de mesa para endulzar o la inclusión de la stevia en productos lácteos. Otro motor de la stevia es el deseo de reducir el nivel de sobrepeso y obesidad, permite lanzar al mercado productos que satisfagan los gustos de los consumidores sin que les aporte un extra de calorías como hace el azúcar. En lo que respecta al gusto o sabor, en el caso de Estados Unidos más de la mitad de la población considera como mejores alternativas la miel o el azúcar, apuntan que el regusto o mal gusto del edulcorante no les convence. En este caso destacaríamos un producto que parece pasar inadvertido pero que puede adquirir un gran protagonismo en el mundo de los edulcorantes, hablamos del edulcorante natural no calórico Go-Luo.

Go-Luo es el nombre comercial del producto que se obtiene de la curcubitácea Luo Han Guo (Siraitia grosvenoril), se le atribuyen numerosas propiedades y beneficios, es hasta 50 veces más endulzante que la stevia, contiene vitamina C, diferentes aminoácidos esenciales, proteínas, antioxidantes, propiedades inhibidoras contra determinados virus, no tiene efectos secundarios, no le afectan los procesos de elaboración empleados en la industria alimentaria y además contrarresta el regusto que deja la stevia, de ahí que la empresa que trabaja este producto estudie el desarrollo de nuevos endulzantes que combinan stevia y Luo Han Guo.

Hablando de las aplicaciones en la cocina, un 33% de los estadounidenses cree que estos edulcorantes se pueden utilizar fácilmente en la cocina, un 44% los limita sólo a endulzar bebidas como el café y considera que son demasiado caros para ser usados en el mundo de la repostería u otro tipo de elaboraciones, como por ejemplo las mermeladas con stevia.

Según explica Mintel, en Europa, los que más dispuestos están a probar nuevos productos con edulcorantes alternativos son los alemanes (55%), le siguen los británicos (47%), los franceses (45%), los italianos (26%) y los españoles (22%). La consultora apunta que la combinación de stevia y azúcar puede tener mucho más éxito que lanzar alimentos y bebidas que únicamente contengan stevia, en este sentido hubiera sido interesante que hubiera tenido en cuenta el Go-Luo.

Además del sabor, el precio es un problema a solventar, la stevia es un edulcorante cuyo coste es más elevado que el de otros endulzantes como la sacarina o el aspartamo, sin embargo, Mintel no hace referencia a otros estudios que muestran que a los consumidores no les importa pagar un poco más por aquellos productos que satisfagan sus necesidades y exigencias, si el problema del regusto desapareciera, quizá al precio no se le daría importancia. La consultora apuesta por la mezcla de azúcar y stevia como alternativa que ofrece un edulcorante bajo en calorías sin regusto, algo que facilitaría la introducción del edulcorante y que los consumidores se acostumbrarán a él, además sería más fácil introducirlo en las elaboraciones culinarias, tendríamos menos calorías pero con menos alteración del sabor. Parece que las innovaciones de este año están orientadas a la combinación de ambos ingredientes, es necesario seguir trabajando en la innovación para garantizar el crecimiento del mercado de la stevia.

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