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La Blighia sapida es un miembro de la familia Sapindaceae nativa de regiones tropicales del oeste de África (Camerún, Gabón, Santo Tomás y Príncipe, Benín, Burkina Faso, Costa de Marfil, Ghana, Guinea, Guinea-Bissau, Malí, Nigeria, Senegal, Sierra Leona y Togo).

Descripción

Es un árbol perenne que alcanza los 10 m de altura, con tronco corto y densa corona. Las hojas son pinnadas.

Las flores, que aparecen durante los meses cálidos, son unisexuales y fragantes, con cinco pétalos de color verde claro. La fruta tiene forma de pera. Su color cambia de verde a rojo brillante o amarillo naranja según madura. En su interior contiene tres grandes semillas. La fruta pesa de 100-200 g

Fue introducida en los trópicos donde se adapta bien y tiene un consumo considerable a pesar de las características de su fruta.

Normalmente se planta por simientes pero también puede ser por trasplante, en este caso comienza su producción a los 4 años.

El fruto, que realmente una falsa fruta, esta compuesta por una cobertura carnosa llamada arilo. La fruta inmadura o verde es tóxica, solo puede ser consumida cuando está cocida o madura (esto es cuando se abre la fruta).


Características

El seso vegetal es la fruta nacional de Jamaica; crece en racimos en árboles siempre verdes. La hipoglicina A (la sustancia tóxica causativa en el seso vegetal) se encuentra en el arilo, las semillas y las cáscaras de la fruta del seso vegetal, durante diferentes etapas de su maduración.
La ingestión del seso vegetal inmaduro con propósitos medicinales o nutricionales puede dar lugar a un envenenamiento agudo llamado "enfermedad de vómito jamaiquino" o síndrome hipoglucémico tóxico. Entre los efectos adversos están la pérdida del tono muscular, vómito, convulsiones, coma y la muerte. Esta última se ha presentado luego de envenenamiento no intencional con seso vegetal, y la mayoría de las muertes ha ocurrido en niños pequeños con edades entre 2 y 6 años. Solamente cuando la fruta se madura y se abre naturalmente en el árbol puede comerse. Sin embargo, la membrana de la base se debe quitar.

Usos

Diferentes partes del árbol de seso vegetal se han empleado medicinalmente para expulsar parásitos y para tratar la disentería (diarrea severa), la conjuntivitis oftálmica (inflamación de los ojos) y dolores de cabeza. Se necesita más investigación para hacer una recomendación de los beneficios terapéuticos del seso vegetal. Debido a su toxicidad, la importación de esta fruta a los Estados Unidos está prohibida por la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA).

Taxonomía

Blighia sapida fue descrita por Charles Konig y publicado en Annals of Botany 2: 571–574, t. 16–17, en el año 1806.

Etimología

El nombre científico honra al Capitán William Bligh, del HMAV Bounty de quien se dice introdujo la fruta del oeste de África al Caribe y especialmente a Jamaica en 1793. Contrariamenta a la creencia popular, fue en efecto el Dr. Thomas Clark quien primero importó la fruta a Jamaica en 1778. Desde entonces se utiliza en las cocinas caribeñas y cultivado en zonas tropicales y subtropicales de todo el mundo.

Sinonimia
  • Akea solitaria Stokes
  • Akeesia africana Tussac
  • Cupania akeesia Cambess. ex Spach
  • Cupania sapida (K.D.Koenig) Oken
  • Sapindus obovatus Wight & Arn.

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